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Un equipo de astrónomos descubre la identidad oculta de un exoplaneta

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subirA una distancia de 70 años luz de la Tierra se ubica la estrella HD 97658, casi tan brillante como para ser detectada a simple vista. Pero la verdadera “estrella” es el planeta HD 97658b, con no más del doble del diámetro de la Tierra y un poco menos de ocho veces su masa. HD 97658b es una supertierra, una clase de planeta del cual no hay ejemplo en nuestro Sistema Solar.

El descubrimiento de este tipo de exoplaneta no es nuevo, pero determinar su verdadera masa y tamaño sí lo es, gracias a la astrónoma Diana Dragomir y al LCOGT (Las Cumbres Observatory Global Telescope) de la Universidad de California de Santa Bárbara. Como parte de su investigación, Dragomir buscó tránsitos de este exoplaneta con el telescopio espacial de Micro-variabilidad y Oscilaciones de Estrellas de Canadá (MOST). El telescopio fue lanzado en el 2003 a una órbita de polo a polo a 820 kilómetros de altura. Dragomir analizó los datos aportados por su compañero en LCOGT Jason Eastman. Los resultados fueron publicados ayer en la revista Astrophysical Journal Letters.

Una supertierra es un exoplaneta con una masa y un radio entre los de la Tierra y Neptuno. El término supertierra se refiere a la masa y no implica una temperatura, composición o entorno similar al de la Tierra.  El brillo de HD 97658 implica que los astrónomos pueden estudiar esta estrella en formas que no son posibles para la mayoría de los sistemas de exoplanetas que han sido descubiertos alrededor de estrellas tenues.

HD 97658b fue descubierto en 2011 por un equipo de astrónomos usando el Observatorio Keck y una técnica llamada en ocasiones el tambaleo Doppler. Pero solamente se pudo determinar un límite inferior para la masa del planeta y no se sabía nada acerca de su tamaño.

Si deseas leer el contenido original puedes ingresar al sitio de La Nasa en español.