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¿Vida? Curiosity encuentra metano en Marte

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NASA METANO

Esta imagen ilustra las posibles formas que el planeta Marte podría generar gas metano. Créditos: NASA/JPL-Caltech/SAM-GSFC/Univ. of Michigan

 

El rover Curiosity de la NASA, en el planeta Marte, detectó  un aumento de diez veces en la cantidad de gas metano presente en la atmósfera marciana, una sustancia química orgánica. También descubrió otras moléculas orgánicas en una muestra de polvo de roca recogido por el taladro del laboratorio robótico.

La primera vez que los científicos detectaron metano en Marte fue en el 2003, cuando telescopios terrestres y un orbitador europeo vieron su firma en la atmósfera. Desde entonces, buscan insistentemente el origen de este gas. Su importancia radica en que podría estar provocado por procesos geológicos, pero, y esto es lo emocionante, también por procesos biológicos. Si así fuera, estaríamos ante la primera señal evidente de la existencia de vida en el Planeta rojo, que podría perfectamente ser microbiana.

El Curiosity también detectó diferentes productos químicos orgánicos en el polvo marciano perforado en una roca apodada Cumberland, la primera detección definitiva de compuestos orgánicos en los materiales de la superficie de Marte. Estos compuestos orgánicos bien podrían haberse formado en Marte o haber sido resultado del impacto de meteoritos.

En la Tierra, el metano es abundante y la mayor parte del que se encuentra en la atmósfera procede de organismos vivos. En concreto, de la acción de bacterias en el tracto digestivo de rumiantes como las vacas. En Marte, según los nuevos datos,el gas está presente en la atmósfera marciana a concentraciones de aproximadamente 0,7 partes por mil millones, unas 4.000 veces menos que en la atmósfera de la Tierra.

Los científicos reconocen que hace falta más investigación para determinar los orígenes exactos del gas. Para ello, continuarán analizando muestras de suelo y sedimentos de materia orgánica recogidos por el Curiosity y buscarán patrones de metano en la atmósfera con la ayuda de los orbitadores de Marte.

Si deseas profundizar en el contenido original puedes ingresar al sitio de la NASA -en inglés-.